Robert a. berner (1935–2015) | natura

Robert a. berner (1935–2015) | natura

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  • Geologia

Geochimico che ha quantificato il ciclo del carbonio.

Da come i minerali si formano nei sedimenti a come l'anidride carbonica è regolata nell'atmosfera, Robert Arbuckle Berner ha quantificato i cicli elementali attraverso il sistema terrestre. Ha sviluppato il primo modello matematico di scambio di CO 2 sulla Terra intera, che ha rivelato marcati cambiamenti nei livelli atmosferici passati del nostro pianeta e le velocità con cui i processi naturali potrebbero rimuovere la CO 2 antropogenica dall'atmosfera.

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Immagine: Yale Univ.

Nato nel 1935 a Erie, in Pennsylvania, Berner è deceduto il 10 gennaio a New Haven, nel Connecticut. Fu incoraggiato a sviluppare un interesse per la geologia da suo fratello maggiore Paul, un geologo del petrolio (ora in pensione). Berner ha frequentato l'Università del Michigan ad Ann Arbor per la sua laurea e master. Lì, ha individuato il compagno di geologia Betty Kay. Si sposarono nel 1959 e formarono un legame inscindibile, lavorando e scrivendo documenti e libri per decenni.

Berner ha conseguito il dottorato di ricerca nel 1962 presso l'Università di Harvard a Cambridge, nel Massachusetts. Durante il lavoro di tesi sulla formazione di solfuri di ferro nei sedimenti, ha scoperto nuovi minerali, tra cui la greigite, e ha inventato un tipo di elettrodo utilizzato per misurare il contenuto di solfuri. Il suo consigliere era Raymond Siever, noto per il suo lavoro sull'antico ciclo marino del silicio, e Berner fu anche fortemente influenzato da Bob Garrels, che sosteneva la termodinamica e il concetto di cicli geochimici.

Si è trasferito come postdoc presso la Scripps Institution of Oceanography a La Jolla, in California. Dopo un breve soggiorno come assistente professore all'Università di Chicago, nell'Illinois, nel 1965 entrò a far parte della facoltà della Yale University di New Haven, dove rimase fino al suo pensionamento nel 2006.

Subito dopo l'arrivo a Yale, Berner si rese conto che la formazione di minerali nei sedimenti dipende da quanto velocemente le sostanze chimiche vengono trasportate dentro e fuori dai sedimenti e da quanto velocemente la materia organica viene ossidata dai microbi. Ha sviluppato espressioni matematiche per questi meccanismi e così ha iniziato il campo della diagenesi dei sedimenti, che riguarda i processi biologici e chimici che si verificano nei sedimenti di recente formazione. Berner e altri hanno continuato a stabilire come i processi dei sedimenti alla fine controllano l'equilibrio nutrizionale degli oceani e le concentrazioni di ossigeno e CO 2 nell'atmosfera.

All'inizio degli anni '80, Berner si unì a Garrels e Antonio Lasaga per sviluppare il modello BLAG (Berner, Lasaga e Garrels) di concentrazioni atmosferiche globali di CO 2 nel tempo geologico. Questo è stato il primo modello globale volto a quantificare tutti i processi immaginabili che controllano lo scambio di CO 2 e si basava in gran parte sul precedente lavoro di Berner sulle reazioni di agenti atmosferici minerali, chimica dell'oceano e diagenesi precoce. Il modello BLAG ha permesso ai geologi di capire per la prima volta come i cambiamenti nei tassi di processi geologici come il movimento della piastra continentale, per esempio, controllavano i livelli di CO 2 passati.

I componenti aggiunti al modello includono l'influenza dell'evoluzione biologica sulla storia delle concentrazioni di CO 2, che suggeriscono le relazioni tra evoluzione delle piante e glaciazione. Questi modelli successivi riproducono anche una storia di ossigeno atmosferico e mostrano, ad esempio, come periodi passati di elevate concentrazioni di ossigeno siano in relazione con gli incantesimi del gigantismo degli insetti.

Bob si concentrò come un raggio laser sul problema in questione e fu in grado di trovare soluzioni semplici ed eleganti a problemi geologici complessi. Trasudava calore e umanità. Nel periodo trascorso a Yale come suo dottorando, dal 1982 al 1988, si è spesso unito a noi per l'happy hour del venerdì presso la Whitney Winery locale, intrattenendoci con storie di personaggi colorati della scienza.

Era un francofilo e amava la terrazza esterna della cantina perché gli ricordava i caffè parigini. Era più costoso sedersi lì, quindi Bob ha inevitabilmente raccolto il conto e talvolta ci ha invitato a casa in seguito per un pasto e per assaggiare i suoi vini (non così raffinati) e whisky. Il vino pregiato è stato salvato per la celebrazione di nuovi dottorandi. Bob e Betty hanno invitato il dottorato di ricerca appena coniato a casa per una cena di lusso. Successivamente, l'intero laboratorio sarebbe disceso, spesso per una lunga notte di ping-pong e poker.

Nelle cose materiali, Bob aveva gusti semplici. Quando lui e Betty ereditarono una Chevy Nova azzurra, Bob annunciò allegramente che era la sua prima macchina con una radio e invitò un gruppo di studenti laureati a cavalcare con lui attraverso New Haven ascoltando le stazioni radio dei vecchi tempi. In seguito Bob acquistò una Honda Civic, che chiamò Harvey, che aveva un registratore e un allarme porta. Ha realizzato una registrazione su 4 tracce di parti di pianoforte e percussioni, che, quando suonato in macchina con le porte anteriori socchiuse, si mescolava perfettamente con l'allarme dell'auto. Bob ha avuto una festa da celebrare, portando i dottorandi in macchina per godersi la sua composizione, "Harvey and the four Bobs".

Era, tuttavia, un serio pianista e compositore classico, dedicando molto tempo alla musica dopo il suo pensionamento (vedi go.nature.com/bnq4a2).

Bob era un amorevole padre di famiglia, un amico e un mentore dedicati. Ha sottolineato l'onestà e l'integrità dimostrando che la scienza è stata molto divertente. Bob ha toccato l'intera comunità geologica. Gli manca molto.

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