Tecnologia: pasta di legno, cavoli e interrobang | natura

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Andrew Robinson assapora un paio di vivaci studi su carta e punteggiatura.

Sulla carta: il tutto della sua storia di duemila anni

Di Nicholas A. Basbanes

Knopf: 2013. 9780307266422

Personaggi ombreggiati: la vita segreta di punteggiatura, simboli e altri segni tipografici

Di Keith Houston

WW Norton: 2013. 9780393064421

"La società senza carta è plausibile quanto il bagno senza carta", ha scritto Jesse Shera, pioniera della tecnologia dell'informazione nelle biblioteche, nel 1982. Nicholas Basbanes cita con approvazione questa osservazione verso la fine di On Paper . La sua edificante, seppure gonfia, storia della carta - da manoscritti, libri, giornali, passaporti e banconote a articoli di cancelleria e origami, imballaggi, sigarette e carta igienica - mi ha anche convinto che, nonostante la digitalizzazione, Shera aveva ragione. Il materiale è conveniente, portatile ed economico: On Paper è stato pubblicato, dopo tutto, sia come e-book che come libro con copertina rigida.

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Immagine: MAREK ULIASZ / ALAMY

La tipografia, ovviamente, consente la maggior parte della comunicazione cartacea e digitale. In Shady Characters , Keith Houston celebra le origini e lo sviluppo dei simboli tipografici, in particolare i segni di punteggiatura che danno forma, ritmo e senso alla frase scritta. Questi libri offrono una visione approfondita dei secoli di invenzione che sono andati a creare le norme con cui consumiamo e comunichiamo senza pensarci grandi quantità di informazioni.

Basbanes inizia con una visita ai produttori di carta della remota, montuosa, sud-ovest della Cina, i cui ranghi si stanno rapidamente assottigliando. Secondo la tradizione, un eunuco di corte cinese, Cai Lun, inventò la fabbricazione della carta nel 105 d.C., ma il processo - spappolando le fibre di cellulosa degli stracci - fu probabilmente aperto la strada diversi secoli prima. (La produzione egiziana di papiro precede da tempo la carta, ma comporta laminazione piuttosto che polpa. Confusamente, la parola "carta" deriva dal papiro latino.) La tecnologia ha poi viaggiato verso est verso la Corea e il Giappone e verso ovest lungo la Via della Seta attraverso il centro L'Asia, attraverso gli arabi, verso l'Europa. In entrambe le direzioni, i monaci buddisti furono i primi a usare il materiale per registrare testi sacri. La prima sopravvivenza completa al mondo di un libro stampato datato è il buddista Diamond Sutra , pubblicato nell'868, scoperto un secolo fa in una grotta a Dunhuang, nella Cina occidentale, sulla via della seta. Ora è nella British Library di Londra.

Un paese dopo l'altro adottò la carta, dalla Spagna nel 1056 e dalla Germania nel 1391 (non molto prima che Johannes Gutenberg iniziasse a stampare) in Nord America nel 1690 e in Australia nel 1818. Dalla metà del XIX secolo, la carta a base di pasta di legno divenne realtà e, nel 1873, il New York Times guidò la conversione di quasi tutti i giornali statunitensi dalla carta straccia alla carta da giornale in pasta di legno. Con l'ascesa dell'alfabetizzazione di massa alla fine dell'era vittoriana, la "pulp fiction" seguì presto.

Come discute Basbanes, anche la carta divenne fisicamente utile nelle guerre. Le cartucce delle pistole erano fatte di carta del XIV secolo; la parola "cartuccia" deriva probabilmente dal cartiglio , che significa "rotolo di carta" in francese. Durante la seconda guerra mondiale, i giapponesi costruirono persino bombe a palloncino di carta di circa 10 metri di diametro, ognuna costruita con 600 fogli di carta di gelso fatta a mano ( kozo ) incollati insieme e riempiti di idrogeno gassoso. Dalla fine del 1944 fino all'aprile 1945, circa 9.000 furono lanciati attraverso il Pacifico sui flussi di jet. Si stima che 1.000 abbiano raggiunto gli Stati Uniti, ma le uniche vittime sono state una donna e cinque bambini in Oregon.

L'intima relazione tra carta e sceneggiatura e il suo predominio come modalità di comunicazione - almeno fino agli ultimi 15 anni circa - sono alla base di On Paper . Basbanes descrive in modo memorabile, ad esempio, la bufera di neve della carta da ufficio emanata dalle Torri Gemelle di New York durante gli attacchi dell'11 settembre 2001. Un foglio macchiato di sangue di legame comune trovato a livello del suolo è stato scarabocchiato con le parole: "84 ° piano ufficio ovest 12 persone intrappolate". Dieci anni dopo, i test del DNA sul sangue identificarono lo scrittore. La sua vedova dice a Basbanes che questo foglio “appartiene alle mie figlie. È la loro eredità dal padre. "

Vivacizzare e amplificare i nostri comunicati sono i segni e i simboli che il blogger di tipografia Houston svela nel suo primo libro, Shady Characters . L'e-mail di base @ merita un intero capitolo; Houston esamina anche il pugnale (†), la e commerciale (&), il trattino e le virgolette, nonché i segni più oscuri come il cartiglio (¶) e il 'manicule' pittografico (una piccola mano con un dito puntato, una volta comune come evidenziatore testuale ma in seguito retrocesso a artisti del calibro di Monty Python). Approfondisce persino l '"interrobang", una fusione della domanda e dei punti esclamativi inventati da un dirigente della pubblicità, Martin Spekter, negli anni '60, che non ha mai veramente preso piede.

Il titolo di Houston si riferisce al mistero di come questi "enigmi tipografici" - come li chiama - sono stati dotati di così tanto significato. Considera il segno dell'hash, ora molto usato negli "hashtag" di Twitter. Può indicare un numero (# 5), un peso (5 #) o uno scacco matto negli scacchi; indicare un posto dove inserire uno spazio nella correzione di bozze; sostituisci il simbolo acuto nella notazione musicale; oppure indicare, in molti linguaggi di programmazione per computer, che il resto della riga è un commento e non una parte del programma. Il segno probabilmente deriva dall'abbreviazione inglese della parola latina libra , o 'scale', come 'lb' (che significa una libbra di peso). Inizialmente gli scribi scrivevano 'lb' con un tratto orizzontale attraverso i due ascendenti per indicare che si trattava di una contrazione; la scrittura affrettata alla fine l'ha trasformata nel segno dell'hash. Un esempio di tale scarabocchio di Isaac Newton è una delle tante illustrazioni intriganti del libro.

Houston porta notevole intelligenza ed erudizione occasionale all'enigma di 5.000 anni di come cerchiamo di comunicare i nostri pensieri attraverso segni visibili. Come la malvagia storia di Basbanes, i personaggi loschi potrebbero farti guardare i libri, o anche questo diario - in versione cartacea o online - in un modo completamente nuovo.

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